Las Leónidas ¿lluvia o tormenta de meteoros?

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Las Leónidas sobre Monument Valley. Crédito y Copyright: Sean M. Sabatini

Comúnmente se conoce con el nombre de “lluvia de estrellas” al fenómeno celeste en el que se divisan bólidos cruzando el cielo; sin embargo el término más apropiado para este fenómeno celeste es “lluvia de meteoros”.

Aunque se producen varias lluvias de meteoros en el año, como las Cuadrántidas en enero, las Perseidas en agosto o las Oriónidas en Octubre, la lluvia de meteoros de las Leónidas tiene un lugar prominente en la historia, y te explicaremos por qué.

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Las Leónidas vistas desde el espacio.

 

La lluvia de meteoros de las Leónidas ocurre cuando cuando la Tierra pasa por los restos del cometa Tempel-Tuttle. Tradicionalmente esto ocurre entre el 15 y el 21 de noviembre cada año; no obstante, debido a que el polvo del cometa no está distribuido homogéneamente a lo largo de su órbita, unas veces la lluvia de estrellas es más intensa que en otras ocasiones, alcanzando un pico máximo de intensidad cada 33 años (que coincide con el paso del cometa por el perihelio, el punto más cercano al Sol).

Cuando este pico máximo sucede, es muy posible de dejemos de hablar de una lluvia de meteoros para dar paso a una “Tormenta de meteoros”, término que se utiliza cuando la lluvia alcanza más de mil meteoros por hora. Esto fue lo que sucedió en 1979,  cuando Alexander von Humboldt vio una tormenta de la cuál diría luego: «millares y millares de estrellas fugaces y bólidos de fuego cayeron durante cuatro horas consecutivas»

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Las Leónidas de 1913, Oslo.
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Las Leónidas de 1833, New Orleans.

33 años después, el 13 de noviembre de 1833, la costa oeste de Estados Unidos estuvo iluminada durante más de seis horas debido a la tormenta de meteoros más intensa que se haya registrado en la historia, iniciada poco antes de la medianoche. Se calcula que la tormenta alcanzó más de 100.000 meteoros por hora, y las ilustraciones que se hicieron de la época nos dejan muy claro que debió ser un evento impresionante. Naturalmente, las personas pensaron que se trataba del fin del mundo.

 

 

 

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Las Leónidas de 1833 sobre las cataratas del Niágara.

 

 

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