Comienza la era espacial…

El 4 de Octubre de 1957 la historia se partió en dos cuando la Unión Soviética lanzó con éxito el Sputnik 1, el primer satélite artificial de la historia. El artefacto era del tamaño aproximado de una pelota de playa (58 centímetros de diámetro) y pesaba 83,6 kg. Le tomó 98 minutos para orbitar la Tierra en su camino elíptico. Este evento aparentemente simple marcó el comienzo de la era espacial y de la competencia entre Estados Unidos y la Unión Soviética por la carrera espacial, e impulsó el el comienzo de nuevos acontecimientos en temas políticos, militares, tecnológicos y científicos.

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La historia comienza en 1952, cuando el Consejo Internacional de Uniones Científicas decidió establecer desde el 1 de julio de 1957 hasta el 31 de diciembre de 1958, como el Año Internacional de la Geofísica (IGY), debido a que los científicos sabían que los ciclos de actividad solar estarían en su punto más alto en ese momento.

En julio de 1955, la Casa Blanca anunció planes para lanzar un satélite en órbita terrestre para el IGY y solicitó propuestas de varias agencias de investigación gubernamentales para llevar a cabo el desarrollo. En septiembre de 1955, la propuesta Vanguard del Laboratorio de Investigación Naval fue elegida para representar a los EE.UU. durante el IGY.

El lanzamiento del Sputnik cambió todo. Como logro técnico, Sputnik llamó la atención del mundo entero y tomó desprevenido al público americano. Su tamaño era más impresionante que la carga útil de 3,5 libras de Vanguard. Además, el público temió que la capacidad de los soviéticos para lanzar satélites también se traduciría en capacidad de lanzar misiles balísticos que podrían llevar armas nucleares desde Europa a los EE.UU. Luego los soviéticos volvieron a asombrar; el 3 de noviembre, el Sputnik II se puso en marcha llevando una carga mucho más pesada, incluyendo una perra llamado Laika.

Laika, Russian cosmonaut dog, 1957.

 

Inmediatamente después del lanzamiento del Sputnik I en octubre, el Departamento de Defensa de Estados Unidos respondió al furor político con la aprobación de los fondos para otro proyecto de satélite de Estados Unidos. Como una alternativa simultánea al Vanguard, Wernher von Braun y su equipo comenzaron a trabajar en el proyecto Explorer.

El 31 de enero de 1958, la marea cambió, cuando Estados Unidos lanzó con éxito el Explorer I. Este satélite llevaba una pequeña carga útil científica que eventualmente descubrió los cinturones de radiación magnética alrededor de la Tierra, que recibieron el nombre del investigador principal James Van Allen. El programa Explorer continuó como una exitosa serie de naves espaciales ligeras, científicamente útiles.

El lanzamiento del Sputnik también condujo directamente a la creación de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA). En julio de 1958, el Congreso aprobó la Ley Nacional de Aeronáutica y del Espacio, que creó la NASA el 1 de octubre de 1958.

esquema-sputnik

 

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